守護史瓦帝尼孩童的笑容與健康

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俗話說「牙痛不是病,痛起來要人命」,這句話生動地描繪了牙痛是有多麼惱人。不過隨著口腔健康的觀念興起,人們不再只是消極看待牙齒疾病,而是採取雙管齊下的對策:強調日常生活的口腔保健,以及積極治療各種口腔疾病。口腔健康和整體健康的關聯性在近年持續獲得實證,例如便有研究指出口腔疾病和心臟病和心血管疾病、糖尿病、阿茲海默症可能具有關聯性,可惜這樣的觀念在許多醫療水準較低的開發中國家並未普及。正因為口腔只佔人體的一小部分,齲齒或牙齦發炎等症狀容易被忽視。當牙齒開始痛起來,病情往往已經十分嚴重,不只影響進食和口語,更可能造成慢性牙周炎甚至是細菌感染。隨著病情發展,嚴重的齲齒將無法單純透過補牙來解決,往往需進行根管治療甚至拔牙,後續安裝牙套、假牙或植牙也都是難以忽視的支出,更別提因為口腔健康不佳而產生的其他疾病,都會顯著影響患者的生活品質。

史瓦帝尼的醫療資源較不充裕,再加上失業率與貧窮等問題,當地民眾較不易近用醫療資源。近年當地在愛滋病的控制和投藥上已有明顯改善,不過醫療照護的品質仍未臻理想,民眾也較為缺乏健康促進的觀念。這樣的環境條件正威脅著許多民眾的健康情形,也使得基本的口腔保健經常被忽視。過去台籍人員曾有過在當地牙科就診的經驗,光是單純的補牙便花費了近1,000史鍰(約新台幣1,700元),對於人均GDP僅有4,000美元的當地人而言是筆可觀的費用,對於貧窮家庭而言更是難以負荷。目前世界銀行界定中低收入國家的貧窮線為每日每人3.65美元,每月大約110美元,約等同於2,000史鍰。1,000史鍰的治療費用大約相當於貧窮階級半個月的收入,而目前根據估算史瓦帝尼國內有大約55%的國民落於貧窮線之下。

每年寒假期間,台北醫學大學楓杏醫學青年服務團(以下簡稱楓杏)總是偕同牙科醫師跨越一萬公里來到史瓦帝尼,幫助當地居民改善口腔健康。楓杏是由台北醫學大學學生組成的志工社團,成員皆為醫事相關背景的學生,每年與2至3名隨隊醫生前往海外進行義診。2024年是史瓦帝尼家扶第4年與楓杏合作赴偏鄉義診,讓偏遠社區的民眾也有機會治療牙齒問題。偏鄉社區因為城鄉差距、貧窮以及缺乏醫事人員等因素,健康情形時常被有意無意的忽視,這也使得當地受齲齒、牙周病和掉牙等口腔疾患困擾的人口比例較高。是故,史瓦帝尼家扶中心近年持續和楓杏醫療團等專業團體密切合作,藉由跨領域專案的合作執行,從而增進孩童和社區民眾的整體福祉。

今年度楓杏跟著我們前往Hhohho、Manzini及Shiseweni等不同省份的社區進行義診及衛教活動,共約290名民眾受惠。許多民眾這輩子從來沒有看過牙醫,因此不論大人或小孩,臉上都掛著緊張不安甚至是害怕的神情,尤其小朋友在看診期間,時常需要家長從旁安撫情緒。不過治療完畢後,每個人都露出輕鬆愉悅的笑容,眼神也煥發出戰勝心理恐懼的光采。妥善治療能夠緩解口腔疾患所帶來的不適,但若要固本培元仍顯不足。畢竟牙科治療的頻率再密集,都無法取代日常口腔保健的重要性。口腔保健的觀念在史瓦帝尼仍不甚普及,因此推廣相關概念,幫助民眾在生活中養成好習慣也成為本次服務的一大核心目標。在診療結束之後,楓杏志工也安排潔牙課程,逐步分解教學正確的潔牙方式。

今年義診活動有許多家長陪同孩子參加,小朋友在學習刷牙的過程中,家長們也專心投入並帶著孩子一起練習。楓杏在衛教結束後贈送牙刷給每一位看診的民眾,我們在認養社區300看到1名小女孩,結束牙科診療及衛教課程之後,手上拿著牙刷開心地教導父親怎麼樣正確刷牙,很開心可以看到孩子把知識分享給家人,讓更多人重視口腔健康議題。來自認養社區300的社區媽媽表示,很感謝楓杏團隊能夠到他們的社區提供牙科診療,平時要就診對他們來說已經相當不便,尤其牙科更僅有大一點的城鎮才能找到。因此一些長輩面對牙痛等口腔疾患,往往選擇隱忍。在楓杏和中心的協助下,多數牙齒問題可以在社區內及時處理,除了便捷也減少症狀惡化的可能。較為可惜的是部分長輩因為高血壓等慢性病,風險過高而無法拔牙。不過楓杏仍在力能所及的範圍內,盡可能治療孩童與其他民眾的牙齒,尤其深盼能夠顧好孩童的口腔衛生,守護發育的第一道防線,讓孩童都能健康成長。

目前楓杏的史瓦帝尼醫療服務隊約有12名成員,其中每年的成員組成皆有1/3或1/2是來自有服務經驗的舊成員。分享義診心得時,許多成員表示很喜歡史瓦帝尼的環境、大自然以及當地人際互動的感覺,也很開心每次義診能夠實際幫助到當地人,他們最大的收穫和成就感來自能看到民眾重拾自信燦爛的笑容,這也是驅使他們重回到史瓦帝尼的原因。未來我們也希望能持續與楓杏合作,發展出創新且具有影響力的活動,讓史瓦帝尼的家長與小孩都能開心嶄露笑容。

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